Wed. Jun 22nd, 2022

Candice Millard est attirée par les rivières qui ont défié les étrangers qui ont essayé de les explorer. La toile de fond de son beau livre de 2005, “River of Doubt”, est un affluent de la rivière Aripuana au Brésil. Dans “River of the Gods”, elle étudie le “génie, le courage et la trahison” impliqués “dans la recherche de la source du Nil”.

Fleuve des dieux : génie, courage et trahison dans la recherche de la source du Nil

Par Candice Millard

Double jour

368pages

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À la suite de la lutte entre les Français et les Britanniques pour savoir qui dominerait l’Égypte aux XVIIIe et XIXe siècles, en particulier après le déchiffrement des hiéroglyphes de la pierre de Rosette en 1822, « la fascination de l’Europe pour l’histoire égyptienne et la vallée du Nil », Mme. Millard écrit, “était devenu une frénésie à grande échelle.” L’un des résultats fut une soif de découvrir la source de ce plan d’eau mythique. En effet, un tel objectif était le “Saint Graal de l’exploration”. (Plus précisément, le livre de Mme Millard concerne l’un des bras du fleuve, le Nil Blanc.)

Deux de ces acharnés à saisir le Graal, tous deux britanniques, sont les vedettes les plus connues de ce livre : Richard Francis Burton (1821-90) et John Hanning Speke (1827-64). La troisième étoile était l’Africain Sidi Mubarak Bombay (1820-1885) – ancien esclave, ami fidèle et associé inestimable de Burton et Speke.

Burton était un homme extraordinaire à bien des égards. S’il a quitté Oxford sans diplôme et s’est senti « coupé de son pays et méfié de ses compatriotes », il était ce qu’on appellerait aujourd’hui un surdoué : explorateur, anthropologue laïc, linguiste (25 langues et au moins 12 dialectes), auteur, maître épéiste, sexologue. Fasciné par les pratiques sexuelles des cultures étrangères, il a écrit à leur sujet après s’être engagé dans des recherches de première main.

Ses tours de force exploratoires pouvaient être époustouflants. En 1853, il se rendit à La Mecque, une ville qui interdisait aux non-musulmans d’entrer sous peine de mort. Pour se faire passer pour un musulman, Burton s’est arrangé pour être circoncis « selon le rite arabe ». Il a vécu pour raconter son histoire et son livre sur ses exploits l’a rendu célèbre. (Pour mémoire, il n’était pas le premier chrétien européen à entrer à La Mecque et à survivre.)

Contrairement à Burton, Speke était membre des classes supérieures britanniques. Il était «l’opposé de Burton à presque tous les égards». Mais, comme Burton, il était officier dans l’armée britannique de l’East India Co. et était un “voyageur expérimenté, un arpenteur qualifié et un excellent tireur”.

Il était inévitable que Burton, séduit par la mystique de trouver la source du Nil, soit impatient d’être le héros qui l’a fait. L’objectif l’a rempli “d’un sens presque écrasant de l’aventure et de la possibilité de grandes réalisations”, a déclaré Mme. Millard écrit. Alors qu’il refroidissait ses talons à Aden avant de commencer sa quête, il fut approché par Speke, qui souhaita le rejoindre. Burton accepta à contrecœur et, en 1855, les deux hommes partirent en mission, accompagnés de porteurs africains et de Sidi Mubarak Bombay. L’expédition ne dura pas longtemps. Attaqués par des brigands, les aventuriers ont eu la chance de s’en sortir vivants. Speke a été harponné deux fois; Burton a été transpercé par la bouche.

Mais Burton n’était pas du genre à se laisser décourager par des désagréments aussi mineurs. Bientôt, il accepta une mission de la Royal Geographical Society pour retourner dans les régions lacustres d’Afrique de l’Est et trouver la source du Nil, et il fut de nouveau rejoint par Speke, Bombay et un certain nombre de soldats, guides et porteurs africains.

Cette deuxième mission, la pièce maîtresse de Mme. Le livre de Millard, va au-delà du déchirant et dans l’épouvantable. Burton et Speke sont tourmentés par des maladies : Burton souffre de quasi-paralysie ; Speke devient presque aveugle. L’oreille de Speke est envahie par un insecte qui le rend sourd de cette oreille. Le paysage et le temps sont souvent brutaux. Les fournitures sont rapidement épuisées ou volées. Les ânes sont bruyants.

En février 1858, après près de huit mois et plus de 850 milles de voyage impitoyable, l’expédition atteint le lac Tanganyika. M / s. Millard parle de la “beauté verdoyante et azurée” du lac. Speke écrira qu’il s’agit de “l’une des plus belles mers intérieures du monde”. Burton est convaincu qu’ils ont trouvé l’origine du Nil ; à tout le moins, ils sont les premiers Européens à le voir. Un commerçant arabe, cependant, leur dit qu’un autre lac, Nyanza, est la véritable source du Nil. Pendant que Burton récupère de ses divers maux, Speke dirige une petite mission et voyage pendant un mois vers le nord jusqu’au lac Nyanza, le plus grand lac d’Afrique avec une superficie de près de 27 000 miles carrés. Il le baptise lac Victoria. Speke pense qu’il s’agit de la véritable source du Nil Blanc, mais il manque de preuves, car l’équipement scientifique de l’expédition – un sextant, des thermomètres, des chronomètres, des rapporteurs et un appareil “pour mesurer la vitesse et la distance parcourue par l’eau” – a été rendu inutile par le mauvais temps. Lorsqu’il revient à Burton, ce dernier doute de ses prétentions ; Speke, à son tour, est irrité par le scepticisme de Burton. L’animosité et la méfiance entre eux couvaient pour le reste de leur vie.

En 1861, Speke retourne au lac Nyanza, et une semaine plus tard, lui et Bombay trouvent une “cascade rugissante” se jetant dans le Nil Blanc. Une fois de plus, Speke se persuade qu’il a trouvé la provenance du Nil – encore une fois, il manque de preuves scientifiques. Et Burton refuse toujours d’accepter ses revendications. Les Britanniques et, en fait, le monde, acceptent cependant les affirmations de Speke. En 1864, de retour en Angleterre et à la veille d’un débat prévu entre Burton et Speke sur cette question, Speke part à la chasse et est par un coup de son fusil de chasse. Un accident? Suicide? À ce jour, personne ne le sait avec certitude.

Quant à la découverte de Speke, il s’avère qu’il était proche. “En 2006”, nous dit-on, “un explorateur britannique du nom de Neil McGrigor a affirmé avoir fait la première ascension complète du Nil de la mer à la source, puis avoir tracé la plus grande source d’alimentation du Nyanza, la rivière Kagera, qui est maintenant considérée comme être le cours d’eau le plus éloigné du Nil.

Pour Burton, une grande partie de sa vie après le lac Nyanza a été une affaire misérable. Il fut relégué par son pays à une série de postes consuls médiocres et mal rémunérés et fut nommé chevalier en 1886. « Passant de consulat en consulat, il fut ignoré par le gouvernement britannique, la Royal Geographical Society et le grand public, méprisé par la famille et les amis de Speke, et relégués à la quasi-pauvreté », a déclaré Mme. Millard écrit. Pour joindre les deux bouts, il a traduit le « Kama Sutra » et les « Mille et Une Nuits ».

M / s. Les recherches de Millard et la narration très lisible sont admirables, mais il y a quelques lacunes décevantes dans “River of the Gods”. Par exemple, elle ne propose pas sa propre théorie pour savoir si la mort de Speke était un accident ou un suicide. Une conclusion définitive n’est peut-être pas possible, mais les lecteurs peuvent toujours vouloir connaître ses réflexions sur le sujet.

Ensuite, il y a l’incident de 1871, lorsque “la colère et l’amertume de Burton, cette fois dirigées contre le peuple juif de Syrie, ont de nouveau augmenté pour détruire tout espoir qu’il avait” d’ascensionner le pôle graisseux du triomphe social de l’Angleterre, “et il a été expulsé”. comme consul à Damas. Cela implique-t-il que Burton était un antisémite ? M / s. Millard ne fournit aucun détail; elle ne discute pas non plus de l’attitude de Burton envers les Juifs ailleurs dans le livre – ce qui laisse le sujet frustrant et ambigu. (Burton et Speke pensaient que les personnes de couleur étaient inférieures aux Caucasiens. Il convient de noter, cependant, que les deux hommes abhorraient l’esclavage.)

En fin de compte, l’identité de la personne qui a découvert la source du Nil Blanc peut être une question triviale. M / s. Millard enquête consciencieusement sur la question, bien sûr, mais “River of the Gods” est convaincante parce qu’elle rend justice à la psyché et au comportement de Burton et Speke – des gens profondément imparfaits mais passionnants, parfois merveilleux.

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